The Friends of California Libre...

29 March 2004

Quality of Life

Greetings, friends,
I promised you all some time back that I would make fun of the tourist pamphlets sent to me by the Italian Tourist Board, just as I did for Switzerland, but they were snoozing too hard on the job so I just can't. I indicated I was travelling to Milan and Venice, so the Italians sent me a colorful brochure on the "Wineries of Tuscany" and a map of the Isle of Capri. Sometimes...and I think I can get away with this, since my grandmother was from Calabria...sometimes I think Italians are a little dense. But I will be enjoying their stupidity and their hospitality in just a few days now.

Although I have much more to say about Canada, when I came back from Vancouver I'd obtained a copy of the "Newcomer's Guide to British Columbia", which must be the sweetest thing ever written by what used to be a state as disdainful of immigrants (i.e. of itself) as California. It makes you want to move there just to meet the all the nice, welcoming Canadians. Example: "Winters along the coast are usually very rainy. You will need an umbrella, raincoat, and rain boots. If it is snowing, boots will keep your feet warm and dry." WHAT! Boots keep your FEET DRY? I have this vision of sitting in a chair at the Immigration Office on Burrard Street, while a friendly Canadian (maybe with long lovely dread-locks, heh heh) ties my scarf and puts galoshes on my feet. Imagine the INS version of this book in California..."Don't run across the freeway." "Warm clothes are useful if you are living in a cave on your employer's farm." "When pulled over by a police officer, do not back up or you WILL BE SHOT."

The Canadians are even polite about kicking you out; see the enclosed illustration from this booklet. Imagine the American cartoon version of THAT.

Along with this screed I've also attached some more charming World War I propaganda and two lovely photographs, my favorite of Zurich street life ("Girl Running with Bun") and one of some truly monumental Swiss grapes. And you Europeans complain about American genetic engineering, ye gods! LOOK AT THOSE GRAPES!!!

And now for something completely different; the most irritating English phrases, at the end of the day:

And the best places to use them; according to the "World-wide Quality of Life" survey:

I am rather awe-struck (and curious) to see that I am visiting three of the top cities (Zurich, Vancouver and Vienna) all in the space of two months. Also, that they all share letters from the end of the alphabet. However, I might question the survey when I see Amsterdam ranked so high (number 10; I like Amsterdam but question how a city flooded with drugs, sex and young tourists looking for drugs and sex can be considered more liveable than, say, Las Vegas.) Hopefully Miss Ellen will soon be able to give me a first hand account of Ouagadougou, and we'll see if it deserves its rather low ranking (number 207.) It galls me, incidentally, to see Los Angeles ranked again below San Francisco, which only surpasses us in the quality of their public transportation system. Pollution doesn't count any more (yes, you are nearly as polluted as we.)

We're all stuck together on the same planet:
The UN: Much maligned, but much needed
By Jonathan Power

And we all make the same mistakes; in this screed, sent out shortly before my "Alpenreise", I've found some articles about problems outside the US.

For example, France...this story, about a group of sabetours trying to extort millions from the French national railroad with homemade bombs, stinks like a bad Hollywood caper film ("Don't Raise the Bridge, Lower the River!"):
France Finds Railside Bomb; PM Urges Calm

And even more chilling, in some ways, the consolidation of the French national press:
The French Exception
Le Monde Editorial
Imagine the reactions in the United States if The Washington Post were purchased by Lockheed-Martin, the F-16 manufacturer! In France, Dassault announced Thursday March 11 that it would buy the shares of Socpresse held by Robert Hersant's heirs and bring their ownership of the group from 30 % to 80 %. Not only does Le Figaro fall into the hands of the maker of the Mirage, but also L'Express, L'Expansion, L'Etudiant, Le Progrès, Le Dauphiné libéré, La Voix du Nord as well...

A rather plaintive (and felt) article on European reluctance to plunge in and hack away at civil rights, where Americans feel much less restraint:
Hatred and Democracy
By Jean-Marie Colombani
Le Monde FR
It is, alas, necessary to accept the fact and to assess the consequences: The European Union, struck in Madrid, has, in its turn, entered the sinister era of mass terrorism. Like the United States after September 11, and along with the United States, Europe must confront an elusive enemy. This adversary has neither a specific demand, such as ETA might have today and the IRA had yesterday, nor a specific territory. It attacks democratic societies, attacks them for what they are: open, fluid, respectful of a state of law. Democracy, here, as on Islamic territory, is the enemy!

In England there is much less hand-wringing; London is covered by thousands of camera, and the MI5, unlike the CIA, is growing ever stronger:,12780,1153964,00.html
An authoritarian state is in the process of construction
Without a single terrorist attack in Britain, our liberties are being removed
John Upton
Sunday February 22 2004
The Observer
The news that M15 is to increase its numbers by a thousand is merely the latest instance of David Blunkett's rampant authoritarianism. The secret state's claim that it is losing the never-ending, unprovable war against terror will play its part in the government winning a far greater prize. Across the range of his responsibilities - immigration, policing, the criminal justice system and prisons - Blunkett has either proposed or actually introduced measures whose repressive nature should shock us. That, by now, we may have become inured to them, does not take away from the fact that New Labour is trying to radically change the constitutional environment in which we live.

Even Canada has its own version of the "Neo-con", spreading the good news about Total World Control over in the mother country:
Conrad Black: A crusading neocon among English Tories
By Geoffrey Wheatcroft

In Poland, the newest members of the European Union are serving dutifully:
Poland's new role: European border guard
By Richard Bernstein/IHT

But their loyalty to American control, as with the Spanish, is waning:
Mar 22nd 2004
A year after the invasion of Iraq, continuing violence and the failure to find weapons of mass destruction have prompted even America's allies to question the justification for war. Spain's newly elected leader has threatened to pull troops out of Iraq. Poland too is voicing doubts
and: - Poland 'misled' on Iraq, president says*

Americans and Europeans can still agree on some things; the Europeans are planning to launch their own version of the US GPS system into orbit:
US and EU reach agreement in Galileo talks*

Remember, we have a third rival in the world:
Asia keeps New Europe on edge
By Mark Landler

But never forget to challenge lies and evil, no matter who perpetrates them, even you best pal:
European distrust of U.S. role sharpens
By Meg Bortin/IHT

Because many of us agree:
Kurt Vonnegut vs. the !&#*!@
By Joel Bleifuss
In These Times

And we're going to have our say SOON:
By Patrick Sabatier
Liberation FR
Does Bush risk being "Aznarized" from now to November 3? That is, to pay at the ballot box for having played with the truth?

Or maybe everyone's in on it together...that's the opinion, anyway, of this refreshingly paranoid website:
A War in the Planning for Four Years
Zbigniew Brzezinski and the CFR Put War Plans In a 1997 Book - It Is "A Blueprint for World Dictatorship," Says a Former German Defense and NATO Official Who Warned of Global Domination in 1984, in an Exclusive Interview With FTW
by Michael C. Ruppert
THE GRAND CHESSBOARD - American Primacy And It's Geostrategic Imperatives, Zbigniew Brzezinski, Basic Books, 1997.
These are the very first words in the book: "Ever since the continents started interacting politically, some five hundred years ago, Eurasia has been the center of world power."- p. xiii. Eurasia is all of the territory east of Germany and Poland, stretching all the way through Russia and China to the Pacific Ocean. It includes the Middle East and most of the Indian subcontinent. The key to controlling Eurasia, says Brzezinski, is controlling the Central Asian Republics. And the key to controlling the Central Asian republics is Uzbekistan. Thus, it comes as no surprise that Uzbekistan was forcefully mentioned by President George W. Bush in his address to a joint session of Congress, just days after the attacks of September 11, as the very first place that the U.S. military would be deployed.

Maybe that puts this next article into perspective:
US Angers Allies With New Middle East Plan
By Rupert Cornwell
Independent UK
An American plan for the West to promote greater democracy and economic and cultural reform in the Middle East has created new strains between Washington and traditional allies in Europe and the Arab world.

And the response to it; notice you never even HEARD about this conference on American television or newspapers:
U.S. Isolated at Hemispheric Conference on Gender, Population
By Jim Lobe
OneWorld US

France and Germany (and maybe now Spain, natch?) have their own plans for the world, at least the Middle East:

But first they should get over their fear of Turkey:

To wrap up this strolling screed, some more dross to clear out of the IN BOX; a pair of articles about the truly most dangerous country in the world, nuke-you-ler armed Pakistan, more environmental policy decay in the US which is being withheld from the public, and another article about the Great Oil Debacle that is coming. See you in May!
The Deal
By Seymour M. Hersh
The New Yorker
Why is Washington going easy on Pakistan's nuclear black marketers?
Pakistan: The Ticking Bomb
By François Schlosser
Nouvel Observateur FR
Prey to Islamists and weapon of mass destruction merchants...Unfinished state, frustrated nation: the key to Pakistan's behavior on the international scene is not to be found in the throes of some religious quest, but in an obsessional fear of India.
Forest Service Dropping Endangered Species, Ripairen & Archaeological Reviews
t r u t h o u t Press Release
Public Employees for Environmental Responsibility
Peering into Oil's Future
By Verne Kopytoff
The San Francisco Chronicle
Experts try to predict when the world will start running low on the natural resource that keeps all the engines running

And finally (in French), the "silver lining" (to use an abused phrase) to the Madrid bombings; a recognition of "European" unity:
L'alternance à Madrid pourrait accélérer l'intégration politique de l'UE
LE MONDE 16.03.04 14h24
A dix jours du prochain sommet de l'Union, à Bruxelles, la présidence irlandaise met l'accent sur une nouvelle politique de sécurité continentale. A Paris et Berlin, on espère qu'un accord sur la Constitution - jusqu'alors empêché par l'Espagne et la Pologne - pourra intervenir avant la fin juin

A dix jours du prochain sommet européen, qui se tiendra à Bruxelles sous présidence irlandaise, les attentats de Madrid et la défaite de José Maria Aznar ont bouleversé l'agenda de l'Union européenne. La lutte contre la menace terroriste, qui pèse désormais sur l'ensemble du continent, ressoude une solidarité dont la crise irakienne et les désaccords sur la future constitution avaient fait douter.

L'heure est à l'union, symbolisée par les trois minutes de silence observées dans toute l'Europe, lundi, à la mémoire des victimes des attentats de Madrid.

La présidence irlandaise, qui doit rendre au sommet de Bruxelles un rapport sur la possible reprise des négociations sur la Constitution, mettra l'accent sur la nécessité de s'entendre sur une relance de la politique antiterroriste. Le premier ministre irlandais Bertie Ahern a fait savoir qu'il soumettrait à ses pairs un plan d'action révisé, reprenant à son compte la proposition de nommer un "coordinateur pour la sécurité" de l'Union et celle d'un renforcement de la coopération entre les services secrets des états membres. Faisant suite à la demande de l'Allemagne, la présidence irlandaise a convoqué à Bruxelles, pour vendredi, un conseil extraordinaire des ministres de l'intérieur et de la justice pour examiner ce plan et faire le point après les attentats.

Les capitales s'efforcent de soupeser, dans l'urgence, l'impact de la nouvelle donne politique espagnole sur les jeux d'alliance au sein de l'Union. Celle-ci était au centre des discussions que le président Chirac et le chancelier Schröder devaient avoir, mardi 16 mars à Paris, en fin de matinée, avec leurs deux ministres des affaires étrangères, Dominique de Villepin et Joschka Fischer.

Cette réunion, prévue de longue date, tombait à pic. Le futur président du gouvernement espagnol a été, lundi, sans équivoque sur sa volonté de reprendre avec la France et l'Allemagne des relations fortes et de parvenir, le plus tôt possible, à un accord sur la constitution. On se garde, à Paris comme à Berlin, de tout triomphalisme, en attendant de voir comment les choses vont évoluer. L'Espagne va connaître une période de transition d'un mois, pendant laquelle Jose Maria Aznar continuera de gérer les affaires courantes.

Jacques Chirac a été particulièrement chaleureux dans son message de félicitations à M. Rodriguez Zapatero. La porte-parole de la présidence française, Catherine Colonna, a indiqué, lundi, que Paris souhaitait parvenir "si possible d'ici la fin juin" à un accord sur la constitution. La négociation était bloquée jusqu'à présent par l'affrontement qui opposait l'Espagne, soutenue par la Pologne, à la France et à l'Allemagne, sur la révision de la procédure de pondération des voix prévue par le traité de Nice.

Les inquiétudes qui se sont manifestées aussi bien à Londres qu'à Varsovie et à Rome, où M. Aznar avait ses amis, traduisent le sentiment que les événements d'Espagne marquent un nouveau tournant en Europe. Le ralliement de Madrid à la "vieille Europe", incarnée par le couple franco-allemand, renforce le camp des partisans d'une union plus intégrée, capable de faire mieux entendre sa voix dans le monde, notamment vis-à-vis des Etats-Unis. Il peut avoir un effet d'entraînement à l'heure où l'Europe s'élargit. Le premier ministre polonais a reconnu que son pays ne pouvait se permettre d'être complètement isolé. L'Italie de Silvio Berlusconi, qui a longtemps hésité entre le camp américain et le camp franco-allemand aura du mal à rester en dehors de l'Europe continentale. "Berlusconi est dans l'oeil du cyclone", ironise l'eurodéputé Daniel Cohn-Bendit.

Cette perspective suscite, auprès des plus atlantistes, des commentaires amères. "Cette date s'inscrira dans l'Histoire comme celle où l'islam fondamentaliste a dicté le résultat d'une élection européenne", a déclaré Wilfried Martens, le président du Parti populaire européen, provoquant une réplique indignée de la gauche.

Le Parti socialiste européen, présidé par l'anglais Robin Cook, a fait savoir que ce propos constitue "une insulte scandaleuse à l'électorat espagnol". Enrique Baron Crespo, président du groupe parlementaire du PSE, le juge "ignoble": "les Espagnols en avaient assez de la manipulation de l'information à laquelle se livrait le gouvernement espagnol, que ce soit sur le Prestige ou sur l'Irak", explique-t-il. Daniel Cohn-Bendit, président du groupe des Verts, estime, lui aussi, que "Wilfried Martens continue dans la ligne ignoble d'Aznar" qui aurait "manipulé la vérité" à propos de l'enquête sur les attentats.

Si la défaite d'Aznar rouvre le jeu politique en Europe, c'est surtout en permettant aux pro-européens de reprendre de l'assurance. L'affaire ne concerne moins une opposition gauche-droite, même si c'est la première fois depuis l'élection de Gerhard Schröder en 1998 qu'un pays européen bascule à gauche. Il n'y avait pas plus d'Europe "bleue" qu'il n'y avait eu d'Europe "rose" à l'époque des Blair, D'Alema, Schröder et Jospin. Pour l'eurodéputé Vert autrichien Johannes Voggenhuber, cette défaite "est une défaite pour les nationalistes de la politique européenne, qui ne voient dans l'Europe qu'un tiroir-caisse".

"Il n'y a pas de nouvel engouement pour le socialisme. Il y a huit jours, les Grecs ont voté à droite. Les Espagnols ont voté pour l'opposition au lendemain du 11 septembre européen, mais la politique économique d'Aznar était très populaire", estime également l'eurodéputé Alain Lamassoure (UMP). Selon lui, "le seul changement prévisible, c'est que le partenaire espagnol va redevenir coopératif, alors qu'Aznar était un gaulliste espagnol qui allait défendre à Bruxelles uniquement les intérêts espagnols".

Henri de Bresson, Arnaud Leparmentier et Rafaëlle Rivais

Les points de blocage ou de divergence sur le projet de Constitution

Le système de vote au conseil : la Pologne et l'Espagne, qui disposent lors des votes au conseil des ministres de 27 voix contre 29 pour les pays de plus de 60 millions d'habitants, se sont opposées à la France et à l'Allemagne, qui veulent un système de double majorité tenant compte du nombre d'Etats, mais aussi de leur population. Cette modification conduirait l'Allemagne à peser deux fois plus que la Pologne ou l'Espagne, qui perdraient leur statut de grand pays.

La taille de la Commission : les nouveaux adhérents et la plupart des petits pays entendent envoyer chacun un commissaire à Bruxelles. La France, mollement soutenue par l'Allemagne, plaide pour une commission resserrée. La Convention a proposé un collège de 15 membres.

Le champ de la majorité qualifiée : le Royaume-Uni veut conserver l'unanimité dans toute une série de domaines, en particulier le social, la fiscalité, le budget européen, la politique étrangère et la coopération pénale, au grand dam des plus fédéralistes comme les Belges. Gerhard Schröder et Jacques Chirac ont fait savoir à Tony Blair en février qu'il n'obtiendrait pas satisfaction sur tout.

Parquet européen : les Britanniques se sont opposés à la création d'un parquet européen, idée défendue notamment par la France et l'Allemagne.

Révision de la Constitution : la Commission a proposé un système permettant de réviser la Constitution sans avoir à réunir l'unanimité des Etats membres ni obtenir la ratification de tous les Parlements nationaux. Les Etats ont jusqu'à présent refusé.

Vive le Screed!

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